Intressant

150 miljoner års fågelutveckling

150 miljoner års fågelutveckling

Du skulle kunna tro att det skulle vara en lätt fråga att berätta historien om fågelutveckling - trots allt var det de slående anpassningarna av finkar på Galapagosöarna som på 1800-talet fick Charles Darwin att formulera evolutionsteorin. Faktum är dock att luckor i den geologiska uppteckningen, olika tolkningar av fossila rester och den exakta definitionen av ordet "fågel" alla har hindrat experter från att komma till enighet om fjärran av våra fjädervänner. Fortfarande är de flesta paleontologer eniga om historiens breda konturer, som följer som följer.

Fåglarna från den mesozoiska eran

Även om dess rykte som den "första fågeln" har överdrivits, finns det goda skäl att betrakta Archeopteryx som det första djuret som bor på en plats mer på fågeln än på dinosaurieänden i det evolutionära spektrumet. Archeopteryx, som stammade från den sena juraperioden, för cirka 150 miljoner år sedan, hade sådana fågelfärg som fjädrar, vingar och en framstående näbb, även om den hade några tydliga reptiliska drag också (inklusive en lång, benig svans, en platt bröstben och tre klor som sticker ut från varje vinge). Det är inte ens säkert att Archeopteryx kunde flyga under längre perioder, även om det lätt skulle ha fladdrat från träd till träd. (Nyligen tillkännagav forskare upptäckten av en annan "basal avilian," Aurornis, som predated Archeopteryx med 10 miljoner år; det är dock oklart, om detta var mer en riktig "fågel" än Archeopteryx var.)

Varifrån utvecklades Archeopteryx? Här är saker som blir lite tvetydiga. Även om det är rimligt att anta att Archeopteryx härstammar från små, tvåfaldiga dinosaurier (Compsognathus ofta citeras som en trolig kandidat, och sedan finns det alla de andra "basalavilianerna" från den sena juraperioden), men det betyder inte nödvändigtvis att det låg i roten till hela den moderna fågelfamiljen. Faktum är att evolutionen tenderar att upprepa sig själv, och vad vi definierar som "fåglar" kan ha utvecklats flera gånger under den mesozoiska eran - till exempel är det möjligt att två berömda fåglar i krita perioden, Ichthyornis och Confuciusornis, liksom små, finkliknande Iberomesornis, utvecklats oberoende av rovfåglar eller dino-fågelbjörnar.

Men vänta, saker blir ännu mer förvirrande. På grund av luckor i fossilregistret kan fåglar inte bara ha utvecklats flera gånger under jura- och kretttiderna, utan de kan också ha "de-utvecklats" -som är, blir sekundärt flyglös som moderna strutsar, som vi vet härstammar från att flyga förfäder. Vissa paleontologer tror att vissa fåglar i den sena kritan, som Hesperornis och Gargantuavis, kan ha varit sekundärt flyglösa. Och här är en ännu mer yrande idé: tänk om de små, fjädrade rovfåglar och dino-fåglar i dinosauriernas ålder härstammade från fåglar, och inte tvärtom? Mycket kan hända inom tiotals miljoner år! (Till exempel har moderna fåglar varmblodiga ämnesomsättningar; det är helt troligt att små, fjädrade dinosaurier också var varmblodiga.)

Thunder Birds, Terror Birds och Demon Duck of Doom

Några miljoner år innan dinosaurierna försvann, hade de ganska mycket försvunnit från Sydamerika (vilket är lite ironiskt, med tanke på att det är där de allra första dinosaurierna förmodligen utvecklats, tillbaka i den sena triasperioden). De evolutionära nischer som en gång hade ockuperats av rovdjur och tyrannosaurier fylldes snabbt av stora, flyglösa, köttätande fåglar som bytte på mindre däggdjur och reptiler (för att inte nämna andra fåglar). Dessa "terrorfåglar", som de kallas, kännetecknades av släkt som Phorusrhacos och de storhåriga Andalgalornis och Kelenken och blomstrade fram till för några miljoner år sedan (när en landbro öppnades mellan Nord- och Sydamerika och däggdjurens rovdjur decimerade den gigantiska fågelpopulationen). En släkt med terrorfågeln, Titanis, lyckades blomstra i de sydligaste delarna av Nordamerika; om det låter bekant, beror det på att det är stjärnan i skräckromanen Flocken.)

Sydamerika var inte den enda kontinenten som skapade ett lopp av jätte, rovfåglar. Samma sak hände cirka 30 miljoner år senare i ett liknande isolerat Australien, vilket bevisats av Dromornis (grekisk för "springande fågel", även om det inte verkar ha varit särskilt snabbt), av vilka vissa individer uppnådde höjder på 10 fot och vikter på 600 eller 700 pund. Du kan anta att Dromornis var en avlägsen men direkt släkting till den moderna australiska struts, men det verkar ha varit närmare besläktat med ankor och gäss.

Dromornis verkar ha försvunnit för miljontals år sedan, men andra, mindre "åskfåglar" som Genyornis varade långt in i tidiga historiska tider tills de jagades till döds av ursprungliga mänskliga bosättare. Det mest beryktade av dessa flyglösa fåglar kan vara Bullockornis, inte för att det var särskilt större eller dödligare än Dromornis utan för att det har fått ett särskilt lämpligt smeknamn: Demon Duck of Doom.

Aepyornis, som skulle inte veta det, dominerade ett annat isolerat ekosystem, ön Indiska oceanen Madagaskar, som avrundar listan med jätte, rovfåglar. Även känd som elefantfågeln kan Aepyornis ha varit den största fågeln genom tiderna och vägt nära ett halvt ton. Trots legenden om att en fullvuxen Aepyornis kunde dra av sig en babyelefant är faktumet att denna imponerande fågel förmodligen var vegetarian. En relativt sen nykomling på den gigantiska fågelscenen, Aepyornis utvecklades under Pleistocene-epoken och varade långt in i historisk tid, tills mänskliga bosättare räknade ut att en enda död Aepyornis kunde mata en familj på 12 i veckor!

Offer för civilisationen

Även om gigantiska fåglar som Genyornis och Aepyornis gjordes av tidiga människor, koncentreras det mesta av uppmärksamheten i detta avseende på tre berömda fåglar: moas i Nya Zeeland, Dodo Bird of Mauritius (en liten, avlägsen ö i Indiska oceanen), och den nordamerikanska passagerarduvan.

Nya Zeelands moas bildade ett rikt ekologiskt samhälle av sig själva: bland dem var Giant Moa (Dinornis), den högsta fågeln i historien på en höjd av 12 fot, den mindre östra Moa (Emeus) och blandade andra pittoreska namnen som t.ex. den tunga foten Moa (Pachyornis) och den kraftiga benen (Euryapteryx). Till skillnad från andra flygfria fåglar, som åtminstone bibehöll rudimentära stubbar, saknade moas helt vingar, och de verkar ha varit hängivna vegetarianer. Du kan ta reda på resten för dig själv: dessa mjuka fåglar var helt oförberedda för mänskliga bosättare och visste inte tillräckligt för att springa bort när de hotade - resultatet var att de sista moasen utrotades för cirka 500 år sedan. (Ett liknande öde träffade en liknande, men mindre, flygelös fågel, Nya Zeelands Stora Auk.)

Dodo-fågeln (släktnamnet Raphus) var inte nästan lika stor som den typiska moa, men den utvecklade liknande anpassningar till dess isolerade ö-livsmiljö. Denna lilla, fylliga, flyglösa, växtätande fågel ledde en ganska mycket vårdfri existens i hundratusentals år tills portugisiska handlare upptäckte Mauritius på 15-talet. De Dodos som inte lätt plockades av av jägare med blunderbuss-rivande rivs isär av (eller bukades under för sjukdomar som bärs av) handlarnas hundar och grisar, vilket gjorde dem till affischfåglarna för utrotning fram till idag.

När du läser ovanstående kan du få ett felaktigt intryck av att endast feta, flyglösa fåglar kan jagas till utrotning av människor. Ingenting kunde vara längre bort från sanningen, ett exempel på detta är Passenger Pigeon (släktnamnet Ectopistes, för "vandrare.") Denna flygande fågel brukade korsa den nordamerikanska kontinenten i flockar av bokstavligen miljarder individer, tills de överhuntade (för mat) , sport och skadedjursbekämpning) gjorde det utrotat. Den senaste kända passagerarduven dog 1914 i Cincinnati Zoo, trots försenade försök till bevarande.